Antes del iPhone, antes del Android, antes de los servicios online de gestión de contactos y calendarios, antes de todo esto estuvieron los PDAs, unos dispositivos electrónicos que comenzaron siendo exclusivamente para guardar citas y nombres, pero que al finalizar su historia sentaron las bases de lo que posteriormente sería la revolución tecnológica iniciada por un teléfono llamado iPhone, pero esa es otra historia.

Empezando con el pie izquierdo

Si bien, desde finales de la década de 1980 se comenzaba a hablar de dispositivos que trataban de funcionar como computadoras de bolsillo con modelos presentados por compañías como Atari, Casio, Sharp o HP, fue hasta 1992 cuando el concepto apareció por primera vez en el mercado, de la mano de Apple.

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El abuelo y el nieto.

Newton, se llamaba el primer intento de una compañía por crear un asistente personal digital, el cual contaba con aplicaciones tan innovadoras como calendario, agenda de contactos, gestor de notas, calculadora o un conversor de medidas. En una segunda actualización llegarían otras capacidades como procesador de textos, hoja de cálculo, navegador web y un cliente de correo electrónico. Además de sentar las bases de lo que serían unos aparatos comunes durante más de una década: pantalla táctil, sincronización con una computadora, reconocimiento de escritura o sistemas de software adaptados a un dispositivo móvil.

Sin embargo, las opciones palidecían ante su mayor defecto: un sistema de escritura manual que malinterpretaba los trazos del usuario, todo esto provocó un fracaso financiero que llevó a que en 1998 Apple se retirara del mercado, fue hasta hace relativamente poco tiempo que a este aparato se le empezó a considerar como el abuelo del iPhone, el iPad y el iPod Touch.

Cuando el nombre de una marca se vuelve sinónimo del dispositivo

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El Newton es el ejemplo fallido de una nueva tecnología, sin embargo, hubo otra empresa californiana que se encargó de desarrollar y mejorar estos dispositivos hasta el punto de llegar a convertirse en un equivalente, estamos hablando de Palm.

Palm inició sus andanzas en el mundo de los asistentes digitales en 1995 con el lanzamiento de Pilot, un dispositivo que mejoraba lo que Newton hizo mal, especialmente en lo respectivo a un sistema de introducción de datos, en este caso Graffitti (como se llamaba) logró facilitar al usuario la tarea primordial.

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Interfaz de Palm OS. Foto: Museo 8 Bits

El éxito del Pilot hizo que Palm comenzara a crecer y a crear una mayor variedad de dispositivos, los había de todo tipo: diferente capacidad de memoria, pantallas a color o en blanco y negro, tamaños variados, etc. Todo ello además viéndose favorecido con el desarrollo de Palm OS, un sistema operativo propio que durante sus primeros tiempos estuvo creciendo a pasos agigantados.

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Tungsten, nos volvemos profesionales

Conforme fue avanzando el tiempo, estos artefactos se fueron popularizando y por lo tanto la compañía se encontraba en la capacidad de separar sus líneas de mercado en dos gamas dirigidas al sector profesional y al de consumo: Tungsten y Zire.

Las primeras se destacaban por algunas modificaciones en el software que lo orientaban más hacia el público ejecutivo como lo son gestores completos de documentos como textos, hojas de cálculo y presentaciones o acceso a VPNs protegidas.

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Zire 72, la Palm se volvió un producto de consumo. FOTO: YouTube

Las Zire por su parte surgieron como las Palm dirigidas al público juvenil o creativo, se destacaban por contar con cámaras de fotos y video, reproductor de MP3, diseños más coloridos y atractivos para el usuario o reproducción de archivos de video. Las dos gamas tuvieron un periodo aproximado de cinco años: entre 2001 y 2006.

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Tungsten W. FOTO: CNET

Palm también fue una de las primeras empresas que se embarcó en el lanzamiento de un teléfono móvil con capacidades de asistente digital, así es, el smartphone actual comenzó siendo un híbrido de un teléfono junto con una PDA. Si bien, su primer experimento (Tungsten W) fue un tanto fallido por su apariencia tosca y poco atractiva, sentó las bases para un desarrollo que fue complementado con la adquisición de la compañía Handspring, quien ya había lanzado dos modelos de Treo.

Con esta nueva modalidad fue que Palm se lanzó a la conquista de nuevos horizontes al relanzar los teléfonos Treo como parte de su marca, en este caso además se dieron los primeros movimientos en búsqueda de nuevos sistemas operativos, Palm OS se estaba quedando estancado mientras otras plataformas móviles como la de Windows o la de los teléfonos Nokia los estaban rebasando, 2006 marca el inicio del fin.

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Palm Treo 650. El principio del fin.

Palm continuó el desarrollo de los Treo hasta 2008, cuando nuevos competidores como iOS y Android empezaban a ocupar espacio, aunque la compañía se había notado agotada desde años antes cuando lanzó al mercado dos productos peculiares: LifeDrive y Foleo.

El primero fue un dispositivo denominado como “Mobile Manager”, se trataba de una fusión entre un PDA y un dispositivo de reproducción multimedia, una idea que en un principio se notaba como algo interesante al combinar dos funciones que en esa época se hacían en aparatos diferentes. Sin embargo, fue un fracaso al tener un costo elevado, problemas con el disco duro y un sistema operativo que ya estaba quedando obsoleto. Aún así algunos lo consideran como un predecesor de lo que sería el iPod Touch.

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LifeDrive, fusión ah.

Por otro lado, Foleo fue un proyecto que buscaba brindar una Netbook que sirviera como complemento al teléfono celular (Palm obviamente), correría con Linux y brindaría opciones complementarias como teclado, mayor pantalla y gestión más precisa de documentos, sin embargo, esto nunca pasó de ser un mero proyecto y por lo tanto no vio la luz.

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Así debía ser Foleo, pero no pasó de la idea.

Palm se despediría con Centro, un teléfono móvil dirigido al público de consumo, que tuvo una aceptación regular, especialmente por su facilidad de ser adquirido con planes tarifarios, pero siendo honestos, no pasó más allá. Estamos en 2008 y otras empresas han acabado con la empresa, sólo una innovación muy fuerte podría reflotarlos.

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Hola y Adiós.

El último intento por salvar el barco llegó en 2009, el panorama es muy distinto, iPhone, BlackBerry y Android dominan la escena y los viejos tratan de ver la manera de seguir presentes, algo que Palm trata de hacer con una renovación bastante buena, pero que no supo venderse.

En el CES de 2009 se presentó WebOS, un sistema operativo renovado con una imagen mucho más visual, destacándose las “tarjetas” de aplicaciones y un diseño moderno, sin embargo, desde el principio el proyecto fue mal por algunos problemas de programación y una distribución mala del equipo principal, el Palm Pre.

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WebOs en sus dispositivos, algo no salió bien. FOTO: Hipertextual.

Si bien, Palm trató de sacar algunos modelos para ampliar su portafolio: Pixi y Pre Plus, la realidad era que la empresa ya no podía seguir adelante y la única opción para ver un futuro era la venta, algo que se hizo realidad gracias a HP quien pagó 1200 millones de dólares en 2010.

HP trató de hacer algo con su nuevo juguete, sin embargo, escándalos externos provocaron que la empresa dejara de concentrarse en los negocios secundarios y por lo tanto WebOS únicamente estuvo presente en cuatro productos: Pre2, Pre3, veer y la tableta TouchPad. En diciembre de 2011 la compañía anunció que el sistema operativo pasaba a ser software libre dejando a los usuarios interesados cualquier libertad de trabajar con él.

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De tratar de revolucionar los móviles a la sala de casa. FOTO: Engadget

En febrero de 2013, LG anunció que se había hecho con WebOS, sin embargo la empresa coreana dio a conocer que el sistema operativo sería utilizado en sus televisiones inteligentes, un terreno en donde cada compañía tiene una mayor libertad a la hora de configurar su software.

Por su parte, la marca Palm sigue existiendo, ahora es propiedad de la empresa china TCL, la misma que está detrás del retorno de BlackBerry a los escenarios de ventas. Por lo cual puede existir la posibilidad de ver un retorno de los dispositivos en el futuro, sin embargo, al igual que ha pasado con la marca de la mora negra, estará el logo pero no la esencia.

Esto es sólo un pasaje de la larga historia de los PDAs, en una próxima edición veremos la historia de otros competidores como Windows y Sony además de otros dispositivos que fueron la base de lo que es ahora un teléfono movil, pero eso será en otra ocasión.

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